De turista por Plutón

14 junio 2009

mientras pasea sobre su superficie, recordará que hace 6 años Plutón fue bajado de categoría. Luego de casi un siglo, 76 años, Plutón fue desconocido como planeta, desde que fue descubierto en 1930, hasta el 24 de agosto del 2006. Para ser menos dramáticos, más bien digamos que Plutón fue jubilado como planeta.

Plutón tiene una órbita excéntrica. Durante 20 de los 249 años que tarda en darle una vuelta al Sol, se encuentra más cerca de éste que Neptuno. Se adelanta, rebasando la órbita de Neptuno. Ese comportamiento orbital no es propio de un planeta. Por eso y por otras causas, lo apearon de ese sitial.

Quizás cuando usted pueda viajar a tan remoto destino, visitará el monumento a Venetia Phair, que es la persona que le puso su nombre el 14 de mayo de 1930. Plutón estaba recién descubierto, cuando, con 11 años, Venetia se atrevió a sugerir el nombre y fue aceptado. En recompensa, el abuelo de esta niña le regaló a su nieta 5 libras esterlinas. Pero ese nombre tiene otra virtud, las dos primeras letras coinciden con el nombre y apellido de Percival Lowell, a quien le dedicó su hallazgo el astrónomo Clyde Tombaugh, el descubridor de este diminuta esfera.

Durante mucho tiempo se infirió su existencia, era el mítico planeta X, más allá de Neptuno. Es curioso que hoy en día la denominación de planeta X la seguimos usando para designar el nombre genérico de mundos imposibles de encontrar dentro del sistema solar. Actualmente el principal candidato para ser el planeta X no es planeta, sino estrella, Némesis, supuesto compañero binario del Sol.

Si reaparece, los primeros en enterarse serán los plutonitas y todo aquel que esté turisteando en su superficie, porque recibirán una copiosa lluvia de asteroides. Lo que pasa que Némesis supuestamente es un cuerpo muy masivo y oscuro, una enana marrón que causaría efectos catastróficos al perturbar la nube de Oort, el último cinturón de asteroides del sistema solar.

Le asombrará saber que Plutón se está reduciendo. Algo similar le ocurre a Urano, que se comprime, razón por la cual su núcleo es gas en estado líquido. Durante las noches plutonitas contemplará su diminuta luna llamada Caronte. Sin embargo, desde su superficie se verá enorme, porque ningún otro cuerpo tiene una satélite tan grande en comparación con su planeta, aparte de que está a sólo 20 mil Km. de la superficie. La Luna está 20 veces más lejos de la Tierra.

Por si fuera poco, Caronte exhibe una curiosidad, que tarda el mismo tiempo en girar sobre Plutón que sobre sí mismo, de modo que al visitante le da la impresión que Caronte es un punto fijo en el cielo. Finalmente, llévese un buen abrigo, porque Plutón lo ofertan las agencias de viajes como una roca de hielo macizo.